Propane

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Les usages, les propriétés, l'histoire et les fournisseurs de propane en citerne et en bouteilles.

Le propane est un gaz compressible en liquide, dérivé de produits pétroliers : le raffinage du pétrole ou le traitement du gaz naturel. Si le propane est à l'état gazeux à température ambiante et à pression atmosphérique, il suffit de le soumettre à une pression légèrement plus importante pour qu'il passe à l'état liquide. La liquéfaction du propane permet de diminuer son volume, et d'en faciliter le transport dans des réservoirs, citernes ou bouteilles... pour des usages qui, comme nous allons le voir, sont très variés.

Les usages du propane

Le propane en citerne

Pour les applications de chauffage (en sous le plancher ou en radiateur mural) et la cuisson domestique, mais aussi les chauffe-eaux, on privilégiera la propane en citerne. En effet, sa consommation est plus économique que l'électricité, alors que l'utilisation de bonbonnes de gaz ne serait clairement pas adéquate.

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Le propane en bouteille

Le propane en bouteille correspond à des utilisations plus ponctuelles qu'en citerne. Transportable, la bonbonne de propane permet des usages nomades et de préférence en extérieur, tels que pour les barbecues, pour le jardin, pour la plomberie, le chauffage d'appoint ou d'extérieur et même les vacances en camping car !

Le propane dans les transports

camion-citerne

Le propane utilisé comme carburant pour les véhicules est plus connu sous le nom de carburant GPL (gaz de pétrole liquéfié), qui est en fait un mélange de propane, de butane, de propylène et de butylène. Il peut être utilisé pour la propulsion de tous types de véhicules, et est notamment utilisé pour les montgolfirèes. Le gaz de pétrole liquéfié n'est toutefois pas constitué de propane pur. Après l'essence et le diesel, le propane est le combustible le plus utilisé avec plus de 13 millions de véhicules à travers le monde. Les véhicules au propane font souvent partie de flottes de véhicules de société. L'avantage du propane dans son utilisation pour les transports est son état liquide, obtenu à pression modérée. Le réservoir de propane peut ainsi être chargé rapidement et sa production obtenue à un coût modéré. Le prix du propane est en effet souvent moins cher que celui de l'essence ou du diesel, notamment en raison d'une taxation moins forte.

Le propane dans la réfrigération

Le propane est également marginalement utilisé pour des objectifs de réfrigération, en remplacement d'autres gaz traditionnellement utilisé dans le processus. L'utilisation du propane dans les circuits de réfrigération automobile est toutefois déconseillée, ou interdite, en raison des risques de feu ou d'explosion.

Les usages industriels du propane

Le propane trouve également quelques usages industriels : production de l'éthylène et du propène, synthèse du tétrachloroéthène, du tétrachlorométhane, du toluène et du xylène. On retrouve parfois le propane dans des lieux ou produits inattendus, comme par exemple dans les crèmes de rasage, mais aussi dans les parcs d'attraction et dans les studios de tournage, pour simuler des explosions et créer des effets spéciaux.

Les différents fournisseurs de propane en France

Selon le Comité Français du Butane et du Propane, ces cinq propaniers principaux concentrent 90% des parts de marché de la distribution de GPL en France :

Principaux fournisseurs de gaz propane en bouteilles et citernes en France en 2016
  Nom du propanier Nom de la maison mère Zone desservie
antargaz Antargaz UGI (Etats-Unis) France entière
butagaz Butagaz Shell (UK - Pays-Bas) France entière
finagaz Finagaz (ex Totalgaz) UGI (Etats-Unis) France entière
primagaz Primagaz SHV Gas (Pays-Bas) France entière
vitogaz Vitogaz Rubis (France) Une partie du territoire
Distrigaz Distrigaz Philippe & fils Sud-est de la France
Gaz Liberté Gaz Liberté Günter Cottin Ile de France et nord-est de la France
sogasud Sogasud (ex Repsol) UGI (Etats-Unis) Sud-Ouest de la France
  • Modes de commercialisation du propane
  • Les utilisateurs de propane peuvent louer ou acheter une citerne qui est remplie par leur fournisseur. Une autre méthode consiste à livrer une cuve pleine de propane et à évacuer la cuve vide pendant la même opération.
  • Autrement, le propane est vendu sous la forme de réservoirs individuels de plus petite capacité : les bouteilles.
  • Enfin, à la pompe pour les propriétaires de véhicules roulant au GPL.

Histoire du propane

Le propane a été identifié en 1910 comme composant du gasoil par l'américain Walter Snelling. Les avantages en termes de pouvoir énergétique du propane ont immédiatement été identifiés, le New York Times annonçant en mars 1910 qu'une bouteille en acier de propane suffirait à illuminer une maison pour trois semaines. Le même Walter Snelling a ensuite contribué à trouver les moyens de liquéfier le propane durant le processus de raffinage de l'essence. Walter Snelling a créé le premier distributeur de propane au monde : l'American Gasol Corporation. Le brevet de création du propane selon la technique de Walter Snelling a été déposé en mars 1913, alors que son associé Franck Peterson avait déjà déposé un brevet sur une méthode de production de propane par compression dès 1912.

pipeline de gaz

La production de propane a par la suite connu un boom, passant de 223 000 gallons en 1922 à un milliard en 1945. La chaîne du propane s'était entre temps enrichie de possibilités de transport ferroviaire puis d'autobus, ainsi que de l'ajout d'un additif odoriférant permettant la détection des fuites. Les ventes de propane aux Etats-Unis ont atteint 7 milliards de gallons en 1958, et 15 milliards en 2004, pour un chiffre d'affaires du secteur de 8-10 milliards de dollars.

La popularité grandissante du propane dans les pays en voie de développement s'explique par le remplacement progressif des sources d'énergie traditionnelles par le propane, comme le bois pour la cuisson des aliments. Souvent, le propane vendu dans ces pays est en fait un mélange de propane et de butane - plus le pays est chaud et plus le mélange contient de butane. L'Amérique du Nord représente 30% de la production mondiale de propane, avec 60 millions de tonnes produites en 2000, loin devant le Moyen-Orient (35 millions de tonnes), l'Asie (32 millions) et l'Europe (27 millions).

Propriétés physiques du propane

Le propane, dont la formule chimique est le C3H8, est une fois et demie plus dense que l'air à température normale et pression atmosphérique, ce qui le différencie du gaz naturel. Le propane est inodore, mais un additif (l'éthanethiol, ou le méthanethiol) est ajouté afin de permettre une détection aisée des fuites de propane. A sa libération dans l'air, le propane à l'état liquide s'évapore à pression atmosphérique. La combustion du propane est rendue possible par la présence d'oxygène, formant de l'eau, du dioxyde de carbone, et de la chaleur. En cas de présence insuffisante d'oxygène, la combustion incomplète du propane donne lieu au dégagement d'eau, de dioxyde de carbone, de monoxyde de carbone et de carbone.

flamme bleue

Du fait de sa densité supérieure à celle de l'air, une fuite de propane donne lieu à une concentration de propane au sol qui donne naissance à des poches de propane très inflammables. Une fuite de propane dans un sous-sol peut ainsi par exemple progressivement remplir la pièce jusqu'à attendre une source de chaleur, et provoquer un incendie ou une explosion. Certaines règles de sécurité pour les bouteilles propane comme pour le propane en citerne sont donc à respecter.

Une combustion optimale d'un mètre cube de propane équivaut à 91 mégajoules. La densité énergétique du propane est de 46,44 mégajoules par kilogramme. Le point d'ébullition du propane est de -42°C. La masse volumique du propane à l'état liquide est de 515 kilogrammes par mètre cube à 15°C, alors qu'elle est de seulement 1,85 kilogramme par mètre cube pour le propane à l'état gazeux. A une pression de 1 bar et à une température de 15°C, un litre de propane liquide peut libérer 311 litres de gaz.

Propane et environnement

globe terrestre dans l'herbe

Contrairement à ce que l'on pourrait penser, le propane est un moyen de production d'énergie assez propre. Les fuites de gaz propane sont rares, grâce aux dispositifs de sécurité attachés au réservoir, dont le remplissage permet d'éviter le gâchis. D'autre part, en brûlant, le propane rejette principalement des composants naturellement présents dans l'air : de l'eau, de l'azote et du gaz carbonique.

Le bilan écologique du propane est nettement plus favorable que celui de l'essence, mais moins que celui du méthane (principal composant du gaz naturel). La combustion d'un litre de propane donne lieu à la libération de 1,55 kg de dioxyde de carbone, soit 73,7 kilogrammes par gigajoule.

Mise à jour le

Florian

Florian rejoint Selectra à la fin de l'été 2015 après l'obtention de son bachelor à l'ESSEC. Il s'occupe principalement de l'amélioration du référencement des sites du groupe et de générer des partenariats.

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