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Propane : formule physique et usages, des particuliers aux industriels

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Les usages, les propriétés, l'histoire et les fournisseurs de propane en citerne et en bouteilles.

Le propane est un gaz compressible en liquide obtenu par le raffinage du pétrole ou le traitement du gaz naturel. Si le propane est à l'état gazeux à température ambiante et à pression atmosphérique, il suffit de le soumettre à une pression légèrement plus importante pour qu'il passe à l'état liquide. La liquéfaction du propane permet de diminuer son volume, et d'en faciliter le transport dans des réservoirs, citernes ou bouteilles... pour des usages qui, comme nous allons le voir, sont très variés.

Histoire du propane : de la découverte à la commercialisation

Découverte du propane et du procédé de liquéfaction

Le propane a été identifié en 1910 comme composant du gasoil par l'américain Walter Snelling. Les avantages en termes de pouvoir énergétique du propane ont immédiatement été identifiés, le New York Times annonçant en mars 1910 qu'une bouteille en acier de propane suffirait à illuminer une maison pour trois semaines. Le même Walter Snelling a ensuite contribué à trouver les moyens de liquéfier le propane durant le processus de raffinage de l'essence. Walter Snelling a créé le premier distributeur de propane au monde : l'American Gasol Corporation. Le brevet de création du propane selon la technique de Walter Snelling a été déposé en mars 1913, alors que son associé Franck Peterson avait déjà déposé un brevet sur une méthode de production de propane par compression dès 1912.

Production de propane et développement de la consommation

La production de propane a par la suite connu un boom, passant de 223 000 gallons en 1922 à un milliard en 1945. La chaîne du propane s'était entre temps enrichie de possibilités de transport ferroviaire puis d'autobus, ainsi que de l'ajout d'un additif odoriférant permettant la détection des fuites. Les ventes de propane aux Etats-Unis ont atteint 7 milliards de gallons en 1958, et 15 milliards en 2004, pour un chiffre d'affaires du secteur de 8-10 milliards de dollars.

pipeline de gaz

La popularité grandissante du propane dans les pays en voie de développement s'explique par le remplacement progressif des sources d'énergie traditionnelles par le propane, comme le bois pour la cuisson des aliments. Souvent, le propane vendu dans ces pays est en fait un mélange de propane et de butane - plus le pays est chaud et plus le mélange contient de butane. L'Amérique du Nord représente 30% de la production mondiale de propane, avec 60 millions de tonnes produites en 2000, loin devant le Moyen-Orient (35 millions de tonnes), l'Asie (32 millions) et l'Europe (27 millions).

Formule du propane et propriétés physiques

flamme bleue

Le propane, dont la formule chimique est le C3H8, est une fois et demie plus dense que l'air à température normale et pression atmosphérique, ce qui le différencie du gaz naturel. Le propane est inodore, mais un additif (l'éthanethiol, ou le méthanethiol) est ajouté afin de permettre une détection aisée des fuites de propane. A sa libération dans l'air, le propane à l'état liquide s'évapore à pression atmosphérique. La combustion du propane est rendue possible par la présence d'oxygène, formant de l'eau, du dioxyde de carbone, et de la chaleur. En cas de présence insuffisante d'oxygène, la combustion incomplète du propane donne lieu au dégagement d'eau, de dioxyde de carbone, de monoxyde de carbone et de carbone.

Du fait de sa densité supérieure à celle de l'air, une fuite de propane donne lieu à une concentration de propane au sol qui donne naissance à des poches de propane très inflammables. Une fuite de propane dans un sous-sol peut ainsi par exemple progressivement remplir la pièce jusqu'à attendre une source de chaleur, et provoquer un incendie ou une explosion. Certaines règles de sécurité pour les bouteilles propane comme pour le propane en citerne sont donc à respecter.

Une combustion optimale d'un mètre cube de propane équivaut à 91 mégajoules. La densité énergétique du propane est de 46,44 mégajoules par kilogramme. Le point d'ébullition du propane est de -42°C. La masse volumique du propane à l'état liquide est de 515 kilogrammes par mètre cube à 15°C, alors qu'elle est de seulement 1,85 kilogramme par mètre cube pour le propane à l'état gazeux. A une pression de 1 bar et à une température de 15°C, un litre de propane liquide peut libérer 311 litres de gaz.

Les usages du propane : de la cuisine au carburant et la chimie

Le propane en citerne pour particuliers et petits professionnels

On privilégiera la propane en citerne pour la cuisson domestique et les applications de chauffage (en sous le plancher ou en radiateur mural), mais aussi pour alimenter les chauffe-eaux. En effet, sa consommation est plus économique que l'électricité, alors que l'utilisation de bonbonnes de gaz ne serait clairement pas adéquate. Notons néanmoins que si la commune est raccordée au réseau de gaz naturel, il sera inutile d'installer une citerne de propane dans son jardin, puisque le propane est plus cher que le gaz naturel.

Le propane en bouteille pour la maison, les cafés et restaurants

Le propane en bouteille correspond à des utilisations plus ponctuelles qu'en citerne. Transportable, la bonbonne de propane permet des usages plus ou moins nomades selon la taille de la bonbonne mais toujours en extérieur, puisque la bouteille ne peut être rangée en intérieur pour des raisons de sécurité. On pourra ainsi s'en servir pour les barbecues, pour le jardin, pour la plomberie, ou encore pour un parasol chauffant en saison fraîche.

Le propane comme carburant dans les transports

Le propane utilisé comme carburant pour les véhicules est plus connu sous le nom de carburant GPL (gaz de pétrole liquéfié). Il n'est toutefois pas constitué de propane pur puisqu'il est en fait un mélange de propane, de butane, de propylène et de butylène. Il peut être utilisé pour la propulsion de tous types de véhicules, et est notamment utilisé pour les montgolfières.

camion-citerne

Après l'essence et le diesel, le propane est le combustible le plus utilisé avec plus de 13 millions de véhicules GPL à travers le monde. Les véhicules au propane font souvent partie de flottes de véhicules de société. L'avantage du propane dans son utilisation pour les transports est son état liquide, obtenu à pression modérée. Le réservoir de propane peut ainsi être chargé rapidement et sa production obtenue à un coût modéré. Le prix du propane est en effet souvent moins cher que celui de l'essence ou du diesel, notamment en raison d'une taxation moins forte.

Le propane dans la réfrigération

Le propane est également marginalement utilisé pour des objectifs de réfrigération, en remplacement d'autres gaz traditionnellement utilisés dans le processus. L'utilisation du propane dans les circuits de réfrigération automobile est toutefois déconseillée, ou interdite, en raison des risques de feu ou d'explosion.

parc attraction chaises volantes

Les usages industriels du propane

Le propane trouve également quelques usages industriels : production de l'éthylène et du propène, synthèse du tétrachloroéthène, du tétrachlorométhane, du toluène et du xylène. On retrouve parfois le propane dans des lieux ou produits inattendus, comme par exemple dans les crèmes de rasage, mais aussi dans les parcs d'attraction et dans les studios de tournage, pour simuler des explosions et créer des effets spéciaux.

Les différents fournisseurs de propane en France

Selon le Comité Français du Butane et du Propane, ces cinq propaniers principaux concentrent 90% des parts de marché de la distribution de GPL en France :

Principaux fournisseurs de gaz propane en bouteilles et citernes en France en 2018
  Nom du propanier Nom de la maison mère Zone desservie
antargaz Antargaz UGI (Etats-Unis) France entière
butagaz Butagaz Shell (UK - Pays-Bas) France entière
finagaz Finagaz (ex Totalgaz) UGI (Etats-Unis) France entière
primagaz Primagaz SHV Gas (Pays-Bas) France entière
vitogaz Vitogaz Rubis (France) Une partie du territoire
Distrigaz Distrigaz Philippe & fils Sud-est de la France
Gaz Liberté Gaz Liberté Günter Cottin Ile de France et nord-est de la France
sogasud Sogasud (ex Repsol) UGI (Etats-Unis) Sud-Ouest de la France
  • Modes de commercialisation du propane
  • Les utilisateurs de propane peuvent louer ou acheter une citerne qui est remplie par leur fournisseur. Une autre méthode consiste à livrer une cuve pleine de propane et à évacuer la cuve vide pendant la même opération.
  • Autrement, le propane est vendu sous la forme de réservoirs individuels de plus petite capacité : les bouteilles.
  • Enfin, à la pompe pour les propriétaires de véhicules roulant au GPL.

Propane et environnement

globe terrestre dans l'herbe

Contrairement à ce que l'on pourrait penser, le propane est un moyen de production d'énergie assez propre. Les fuites de gaz propane sont rares, grâce aux dispositifs de sécurité attachés au réservoir, dont le remplissage permet d'éviter le gâchis. D'autre part, en brûlant, le propane rejette principalement des composants naturellement présents dans l'air : de l'eau, de l'azote et du gaz carbonique.

Le bilan écologique du propane est nettement plus favorable que celui de l'essence. La combustion d'un litre de propane donne lieu à la libération de 1,55 kg de dioxyde de carbone, soit 73,7 kilogrammes par gigajoule.

Passer du propane au gaz naturel

Pourquoi quitter le gaz en citerne pour le gaz de ville ?

Il y a 3 principales raisons pour lesquelles il serait plus avantageux de changer de type d'énergie et de passer au gaz naturel :

  • Le prix : C'est sans doute l'argument le plus percutant, et effectivement le prix du propane (ou gaz en citerne) est jusqu'à trois fois plus élevé que le prix du gaz naturel.
  • L'équipement : Contrairement au propane, le gaz de ville ne nécessite pas l'installation d'une citerne. Cette citerne représentant un coût supplémentaire pour le client.
  • La livraison : Se faire raccorder au réseau GRDF de gaz naturel permet de bénéficier d'un approvisionnement en continu, ce qui n'est pas le cas pour le propane. En effet, il faut penser à planifier les livraisons par camion afin de ne pas se retrouver à court de propane.

Comparaison de factures gaz naturel/propane

Le tableau ci-dessous a été réalisé à l'aide de l'outil d'estimation de Selectra pour une consommation de chauffage, de production d'eau chaude et de cuisson avec une isolation moyenne. Les tarifs retenus afin d'établir cette comparaison sont :

  • les tarifs réglementés du gaz naturel, en zone tarifaire 2 (Paris), proposés par le fournisseur Engie, en date du 22/02/2018 : 0,0574 euros/kWh  TTC,  avec un abonnement de 231,84 euros TTC / an,
  • le tarif du gaz propane chez Butagaz en octobre 2017, 1449€/tonne TTC soit le 0,1123€/kWh.
Taille du logement Consommation estimée Gaz naturel (€TTC) Propane (€TTC)
70m2 11 000 kWh 863 1 235
100m2 14 000 kWh 1 035 1 572
200m2 25 000 kWh 1 667 2 808

Le kWh de gaz naturel est près de deux fois moins cher que celui de gaz propane en citerne. 

Comment faire le raccordement au réseau de gaz naturel ?

Il y a deux étapes avant de pouvoir être raccorder au réseau de gaz naturel :

  • Contacter le gestionnaire de réseau GRDF et demander un devis de raccordement. Le gestionnaire de réseau étudie la demande et contrôle la faisabilité de l'intervention. Si le raccordement est possible, GRDF soumettra au demandeur une proposition de raccordement ainsi qu'un devis précis et un calendrier prévisionnel des travaux.
  • Une fois les travaux effectués, il faudra alors choisir un fournisseur de gaz. Il est possible de comparer les différentes offres et de trouver des offres bien en dessous du tarif réglementé d'Engie, en utilisant un comparateur.

Résilier son contrat de gaz propane

Il est possible de rompre de façon unilatérale son contrat de fourniture de propane et de location de citerne. Cependant, il faut s'attendre à payer des frais supplémentaires de résiliation et de récupération du gaz restant dans la citerne. Ces frais seront facturés par le fournisseur de propane possédant la citerne.

RemarqueCertains fournisseurs prévoient même des conditions abusives dans les contrats, parfois dénoncées par les associations de consommateurs. Par exemple, certaines clauses suggèrent que si le client n’a pas commandé du gaz pendant 12 mois consécutifs, celui-ci peut être menacé de procès, d’enlèvement de la citerne, de pénalités de rupture de contrat et de frais de pompage de gaz. Il est donc essentiel de faire une lecture exhaustive du contrat avant de vous engager et de demander à faire retirer toute clause qui vous paraîtrait abusive.

Quel fournisseur de gaz naturel choisir ?

Economiser sur sa facture de gaz
Comparer les offres des fournisseurs de gaz naturel permet de réaliser des économies.

Depuis l’ouverture du marché de fourniture de gaz à la concurrence, en 2007, le consommateur peut librement choisir un fournisseur. Désormais, de nombreux fournisseurs proposent des offres de fourniture en gaz naturel.

Les consommateurs ont ainsi le choix entre :

  • le fournisseur historique, Engie qui propose des offres aux tarifs réglementés et des offres à prix fixe,
  • de nouveaux fournisseurs comme Eni ou Direct Energie,
  • EDF, fournisseur d’électricité, qui vend également des contrats de fourniture de gaz naturel.

Les offres à prix indexés sont intéressantes pour les consommateurs puisqu'elles permettent de bénéficier d'un prix du kWh en dessous du tarif réglementé. Les fournisseurs Eni et Direct Energie proposent ainsi aux clients de souscrire aux offres dont le prix du kWh est indexé à celui des tarifs réglementés mais restant moins cher que celui-ci. 

Fournisseurs Engie Direct Energie Eni
Nom de l'offre Tarifs réglementés Online Gaz - Offre à prix indexés Eni Astucio Eco - Offre à prix fixes
Abonnement Tarif réglementés Identique aux tarifs réglementés HT Identique aux tarifs réglementés HT
Prix du kWh Tarif réglementés  % de réduction sur le prix du kWh HT par rapport aux tarifs réglementés Prix fixes 3 ans et révisables à la baisse et  % de réduction sur le prix du kWh par rapport au tarif réglementé
Plus d'infos Plus d'information 09 87 67 54 33/ Me faire rappeler 09 87 67 54 33 / Me faire rappeler

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