Butane ou propane : quelle différence ?

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Butane vs propane
Usages, propriétés, règles de sécurité, prix... ce qui différencie le butane du propane.

Le butane et le propane sont tous les deux des Gaz de Pétrole Liquéfié (GPL), mais leurs propriétés physiques sont différentes. Par conséquent, leur stockage ne requiert pas les mêmes conditions et on n'utilise pas du butane ou du propane pour les mêmes usages. Les deux gaz sont néanmoins théoriquement substituables l'un à l'autre.


⚖️ Quelle est la différence entre le butane et le propane ?

Différences sur le stockage

camion citerne

La première différence entre le butane et le propane est la façon dont ils sont stockés. Le butane est uniquement commercialisé en bouteille tandis que le gaz propane est vendu en bouteille ou en citerne.

Cette différence se retrouve aussi dans leur lieu de stockage :

  • Le butane doit être stocké en intérieur. On peut utiliser une bouteille de butane en extérieur aussi à condition que la température soit supérieure à 5°C ;
  • Le gaz propane doit exclusivement être stocké en extérieur. Entreproser une bouteille de propane en intérieur provoquerait un risque d'explosion à cause de sa forte pression.

Toutefois, on peut alimenter un appareil placé à l'intérieur du logement grâce à du gaz propane dès lors que la bouteille ou la citerne est raccordée depuis l'extérieur.

Bouteille et citerne gaz : propane ou butane ?
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Différences sur la puissance de chauffe

S'ils font tous les deux partie de la famille des hydrocarbures et des GPL puisque dérivés du pétrole, le butane et le propane ont des propriétés différentes. En effet, leur molécule est différente :

  1. Une molécule de butane est composée de 4 atomes de carbone et 10 d'hydrogène ;
  2. Une molécule de propane est composée de 3 atomes de carbone et 8 d'hydrogène.

Cette légère différence a des conséquences sur leur état, leur conditionnement ou encore leur pression.

bouteille de gaz branchée à un barbecue

Le gaz propane a un pouvoir calorifique (puissance de chauffe) quelque peu supérieur à celui du butane avec 12,78 kWh par kg (PCI) pour le propane contre 12,66 kWh par kg pour le butane.

Ainsi, lorsque le gaz propane passe de l'état liquide à gazeux, il libère plus d'énergie (à 15°C, 1 bar) :

  1. 1 litre de gaz propane liquide permet de libérer 278 litres de gaz ;
  2. 1 litre de gaz butane liquide libère 239 litres de gaz.

On peut donc mettre une masse plus grande de propane que de butane pour un volume équivalent. Dans une bouteille de gaz de 13kg vide, il faudrait mettre 13 kg de butane contre 12,3 kg de propane pour avoir le même pouvoir calorifique (égal à 178 kWh environ).

C'est aussi pour cela que les bouteilles de propane sont légèrement moins lourdes que les bouteilles de butane.

Différences sur la température de gel

La température d'ébullition correspond à la température à laquelle le gaz se transforme en liquide. Autrement dit, lorsque la température est inférieure à cette valeur, le gaz est inutilisable, on assiste d'ailleurs parfois à un givrage de la bouteille.

En d'autres termes, lorsque la température est égale à 0°C, le soutirage du gaz butane n'est plus possible en phase gazeuse. Pour le gaz propane, la limite est de -44°C, ce qui est presque impossible à atteindre dans les conditions météorologiques de France.

Le tableau ci-dessous résume ainsi toutes les différences physiques du propane et du butane.

Différences physiques entre le propane et le butane
Caractéristiques Butane Propane
Point d'ébullition
T° à laquelle le gaz devient liquide
0°C -44°C
Pouvoir Calorifique Inférieur (PCI) 12,66 kWh par kg 12,78 kWh par kg
Pouvoir Calorifique Supérieur (PCS) 13,7 kWh par kg 13,8 kWh par kg
Masse volumique à 15°C
État liquide
585 kg/m3 515 kg/m3
Masse volumique à 15°C
État gazeux
2,50 kg/m3 1,85 kg/m3
Pression pour liquéfaction 1,7 bara (bar absolu) 7 bara
Pouvoir comburivore 29,5 m3/m3 23 m3/m3

m3 : mètre cube. Source : Comité Français du Butane et du Propane (CFBP).

Conclusion : Une bouteille ou une citerne de propane peut résister à des températures extrêmes, elle est donc tout à fait adaptée à l'extérieur. Une bouteille de butane n'est plus utilisable quand on approche des 0°C, elle doit donc être entreposée en intérieur pendant l'hiver.

💡 Choisir entre butane ou propane selon l'usage

Le GPL (butane et propane) permet de satisfaire plus de 1000 usages. Théoriquement, les deux gaz peuvent être utilisés pour tous les usages.

En dehors des aspects de sécurité, les usages du butane et du propane sont sensiblement les mêmes. Il n'y a pas de risque à utiliser un gaz plutôt que l'autre mais le butane conviendra mieux à certaines utilisations et inversement.

Avant d'aller plus loin, voici quelques règles de base concernant le stockage et la sécurité à respecter quant à l'utilisation du butane et du propane (en bouteille ou en citerne).

Quelques règles de stockage et de sécurité pour le GPL
Règles Gaz Butane Gaz propane
Emplacement de la bouteille Intérieur
Extérieur (si T>0°C)
Extérieur
En intérieur
  • Jamais en cave ou sous-sol
  • Aération basse à < de 30cm du sol
  • Aération haute à > de 1m80 du sol
  • Jamais plus de 2 bouteilles non branchées
Jamais en intérieur
En extérieur Éloignées d'au moins 1m des bouches d'égout, de source de chaleur, de végétation, etc.

Le butane pour la cuisson, le propane pour le bricolage

Le gaz butane est idéal pour la cuisson en intérieur ou en extérieur (à condition que la température soit supérieure à 5°C). A l'inverse, le gaz propane a une pression supérieure qui peut être difficile à maîtriser pour cuire des aliments. Le gaz propane en bouteille est donc très utile pour les travaux de bricolage ou de jardinage comme le désherbage thermique ou la soudure.

Quel gaz choisir selon l'utilisation ?
Je veux... Je choisis...
Alimenter ma gazinière Une bouteille de butane
Désherber mon jardin Une bouteille de propane
Utiliser mon barbecue à gaz Une bouteille de butane
Chauffer mon camping-car Une bouteille de butane (si stockage intérieur) ou une bouteille de propane (si stockage extérieur)
Utiliser un chalumeau Une bouteille de propane
Alimenter mon chauffe-eau Une bouteille de propane (branchée depuis l'extérieur)
Utiliser un chauffage d'appoint intérieur Une bouteille de butane
Utiliser un parasol chauffant Une bouteille de propane
 

Pourquoi le propane ne peut-il être stocké en intérieur ?

Ni le propane ni le butane ne sont des gaz toxiques pour l'être humain. Toutefois, comme ils sont plus lourds que l'air, ils peuvent entraîner l'asphyxie lorsqu'ils sont présents en grande quantité puisqu'ils tendent à rester au sol et à chasser l'oxygène nécessaire à la respiration.

Le risque est particulièrement élevé dans les lieux clos situés en contrebas, comme les caves : une fois la cave remplie de GPL, l'air est chassé et la respiration devient impossible. Le danger est plus grand pour le propane car la pression dans la bouteille est plus forte, et le gaz s'échappe plus facilement (cf. arrêté du 23 février 2018 relatif à la sécurité des installation GPL).

💰 Le prix est-il différent entre le propane et le butane ?

bouteille de gaz et argent

Non. Si on compare le prix de deux bouteilles de gaz identiques (même taille, même marque), l'une contenant du butane et l'autre du propane, on constate qu'elles sont proposées aux mêmes prix. Cela concerne aussi bien le prix de la consignation que celui de la recharge de gaz.

Toutefois, puisque le gaz propane contient plus d'énergie que le butane, on peut considérer qu'une bouteille de propane est plus rentable.

Tableau récapitulatif des différences entre butane et propane

Butane ou propane ? Quelles différences ?
Butane Critères Propane
0°C 🧪 Température d'ébullition -44°C
12,66 kWh par kg 🪔 Pouvoir Calorifique Inférieur (PCI) 12,78 kWh par kg
13,7 kWh par kg 🪔 Pouvoir Calorifique Supérieur (PCS) 13,8 kWh par kg
Intérieur
Extérieur (si T° > 5°C)
🚪 Stockage Extérieur
29,5m3 / m3 🔥 Pouvoir comburivore 23m3 / m3
Bouteille 🛒 Commercialisation Bouteille
Citerne
Cuisson intérieure
Cuisson extérieure
Camping et randonnée
💡 Pour quels usages ? Cuisson extérieure
Bricolage et jardinage
Parasols chauffants
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